La forêt amazonienne déclenche sa propre saison des pluies

Des climatologues ont enfin compris pourquoi, dans le sud de l’Amazonie, la mousson survient deux mois plus tôt qu’ailleurs  : ce sont les arbres eux-mêmes, par évapotranspiration, qui enclenchent le phénomène !

La question intrigue les climatologues depuis au moins vingt ans : pourquoi la saison des pluies dans le sud de l’Amazonie se déclenche-t-elle si tôt ? Dans cette région du monde, la mousson précède de deux à trois mois les phénomènes climatiques habituellement initiateurs des saisons humides -migration de la zone d’accumulation des masses d’air et renversement du gradient de température de surface entre terre et océan.

Réponse : l’évapotranspiration de ces immensités végétales parvient ici à initier un phénomène de saison des pluies ! « L’augmentation de ce mécanisme physiologique vers la fin de la période sèche accroît l’humidité dans l’atmosphère, qui à son tour accentue la fréquence des précipitations, explique Rong Fu, professeure en sciences atmosphérique et océanique à l’université de Californie, à Los Angeles, et membre de l’équipe qui a fait cette découverte. Les averses produisent de l’énergie, à travers la condensation de la vapeur, entraînant ainsi la circulation de la mousson. Ceci accroît l’apport d’humidité à la forêt et alimente les pluies. C’est ce processus qui provoque le début de la mousson. »

Un mécanisme aujourd’hui mis en péril par la déforestation

Seulement voilà, cette transition saisonnière est fragile : une diminution du nombre d’arbres par la déforestation limite l’évapotranspiration et donc les apports en eau de l’atmosphère. « La fragmentation de la forêt et l’agriculture augmentent la durée de la saison sèche, affirme la chercheuse. Et les forêts tropicales ne peuvent pas survivre si la saison sèche est trop longue… »

Article rédigé pour Science & Vie
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