Pourquoi cette fleur géante sent-elle le cadavre ?

Il n’est pas rare de rencontrer des fleurs dont le parfum peut être désagréable. Mais des plantes géantes qui sentent la viande pourrie ? C’est plus rare…

Pour attirer les insectes pollinisateurs. Endémique de l’île de Sumatra, en Indonésie, l’arum titan (Amorphophallus titanum) possède la plus grande inflorescence au monde : environ 2 m de haut. Mais pour admirer ses incroyables mensurations, mieux vaut ne pas avoir l’odorat trop sensible. Ses fleurs, regroupées à la base du spadice (l’épi au centre), dégagent une forte odeur de viande pourrie, détectable par les mouches et autres coléoptères nécrophages jusqu’à 800 m de distance : la température du spadice, de 8°C supérieure à la température ambiante, en favorise la dispersion. Cette stratégie permet à la « fleur cadavre » d’assurer la pollinisation de ses plants sur un rayon de 10 m à 1 km. Et pour mieux encore duper son monde, elle mime également la couleur, noirâtre, d’un corps en décomposition. Si la charmante demoiselle met autant d’énergie pour assurer sa reproduction, c’est que la fenêtre est étroite. En milieu naturel, les individus ne fleurissent qu’une fois par décennie, et pendant 72 h. Menacée par la déforestation intensive pour l’huile de palme, cette espèce, classée comme vulnérable, est observable dans 27 jardins botaniques à travers le monde. Au jardin botanique royal d’Edimbourg, New Reekie, le surnom donné au spécimen cultivé depuis 2003, a gratifié cette année les visiteurs d’une inflorescence de 2,12 m, la deuxième en deux ans.

Article réalisé pour le Hors-série Ca M’intéresse Questions & Réponses n°20.
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