Peut-on imprimer un homme ?

On peut imprimer beaucoup de choses en 3D. Les chercheurs tentent d’appliquer cette méthode aux tissus humains. Où en sommes-nous dans ce domaine ?

On en est encore loin. La bio-impression 3D, qui consiste à assembler des cellules couche après couche, s’applique pour l’instant à de petites surfaces et à des tissus assez simples comme la peau, le cartilage ou l’os. La technique la plus utilisée en médecine régénérative est l’extrusion. « La tête d’impression, une sorte de seringue, dépose un mélange d’hydrogel faisant office de colle, et de cellules pour former la structure souhaitée, par exemple le pavillon d’une oreille », indique Christophe Marquette, responsable de l’unité 3d.FAB à l’université de Lyon 1. On savait déjà cultiver des cellules dans un moule pour obtenir des organes fonctionnels (vessie, oreille, peau…). La bio-impression, elle, permet de structurer rapidement les cellules sur la hauteur grâce à l’hydrogel. Elle permet aussi d’imprimer des fragments d’organes comme le foie, les reins, la cornée de l’œil, certains muscles… L’équipe de Christophe Marquette teste par exemple des patchs de cellules cardiaques pour les lésées du cœur. Mais l’impression d’un organe entier n’est pas pour demain. « La difficulté, c’est de bio-imprimer le réseau d’artères et de veines qui parcourt tout l’organe, explique le chercheur. Elles doivent êtres à la fois très fines, résistantes mais élastiques, et surtout creuses pour permettre la circulation du sang. Or, concevoir à l’intérieur d’un organe des tubes bio-imprimés qui conservent leur forme est encore un défi. » Et sans les nutriments et l’oxygène apportés par l’irrigation sanguine, les cellules meurent rapidement. En 2016, l’équipe de Kit Parker, physiologiste à l’université de Harvard, a tout de même déjà donné vie à des raies robotiques. Leurs muscles sont bio-imprimés à partir de cellules cardiaques de rats sur un corps en élastomère et des stimulations lumineuses leur permettent de se déplacer.

Article réalisé pour le Hors-série Ca M’intéresse Questions & Réponses n°20, avec Taïna Cluzeau.
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