Pourquoi le plus grand des géants est-il un animal marin ?

Trente mètres de long pour 170 tonnes : la baleine bleue, le plus grand animal au monde fait la taille d’un immeuble de 10 étages et sa langue pèse autant qu’un éléphant. Il n’en a pas toujours été ainsi. A partir de fossiles de baleines, des chercheurs américains viennent de démontrer qu’en 36 millions d’années d’existence en tant qu’espèce, la plupart d’entre elles n’ont guère dépassé les 10 mètres de long et qu’elles ne sont devenues géantes que depuis quelques 4,5 millions d’années. Que s’est-il passé ? Selon l’étude publiée dans la revue Proceedings of the Royal Society, le virage des cétacés vers le gigantisme correspond à une nouvelle ère glaciaire : l’augmentation de la teneur en nutriments de l’eau a entraîné la prolifération du krill dont les baleines se nourrissent. La forte densité de proies sur certaines zones a contribué à la croissance des baleines : elle leur a permis de se nourrir plus vite en dépensant moins d’énergie. La nouvelle ère glaciaire a aussi chamboulé la circulation des courants océaniques et la répartition des nutriments, obligeant les baleines à aller chercher plus loin leur nourriture. Là encore, le gabarit de l’animal est un avantage : être gros permet de stocker plus d’énergie, donc de faire des réserves pour les longues migrations. Enfin, dans l’océan les animaux sont soumis à une moindre gravité et leurs squelette et musculature subissent moins de contraintes. Cette gravité moindre ne profite d’ailleurs pas qu’à la baleine bleue : calamar géant, poisson-lune, méduse… Les animaux marins de très grande taille sont nombreux.

Article réalisé pour le Hors-série Ca M’intéresse Questions & Réponses n°20.
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