L’anémone de mer adapte son venin à ses besoins

Le venin de l’anémone lui sert de défense contre les poissons qui tentent de la dévorer quand elle est au stade de larve. Une fois devenue adulte, elle s’en sert au contraire pour les capturer !

Une équipe de l’université de Jérusalem (Israël) vient de montrer que les animaux venimeux modifiaient la composition de leur venin à des étapes clés de leur vie. Jusqu’à maintenant, de légères différences dans les toxines de serpents ou d’araignées avaient été identifiées, mais les scientifiques ne pouvaient déterminer si cela résultait du développement de l’animal, ou de différences génétiques.

 C’est pourquoi Yehu Moran et ses collègues se sont intéressés à une espèce au cycle de développement complexe : l’anémone de mer. « Les changements écologiques que vit cet animal sont radicaux », explique-t-il. En effet, l’anémone de mer est d’abord une larve vulnérable, puis devient un prédateur une fois adulte. « Cela lui demanderait beaucoup trop d’énergie de produire un venin qui ne serait pas très efficace ou peu adapté à son mode de vie. »

Ses cellules venimeuses agissent comme de petits harpons

D’où la nécessité de modifier son venin avec le temps : pour se défendre en tant que larve, elle secrète une toxine qui force les poissons à la recracher. Et une fois adulte, pour qu’elle puisse capturer ses proies, ses cellules venimeuses agissent comme de petits harpons, immobilisant petits poissons et crevettes.

« Des changements semblables doivent se produire chez de nombreuses espèces, pense Yehu Moran, même s’ils sont certainement beaucoup moins prononcés que chez des animaux ayant un cycle de vie complexe comme les anémones de mer. »

Article rédigé pour Science & Vie.
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