Pourquoi faut-il déshabiller les moutons ?

Parce que la fibre de la laine a une croissance continue.En 2015 en Australie, un mouton a du être tondu en urgence après des années d’errance. Le mérinos, qui pouvait à peine marcher, a été délesté d’une toison de plus de 40 kg ! Les fibres de laine sont recouvertes de graisse (suint) qui représente jusqu’à 50 % du poids de la toison. Cet épais manteau constitue un nid à parasites et un vêtement bien encombrant sous des températures estivales. Aussi, chaque année au printemps, dans les élevages, les tondeurs déshabillent les bêtes. Mais il n’en a pas toujours été ainsi : le mouflon, dont descendent les moutons, n’a qu’un petit duvet de laine recouvert de poils, qu’il perd au printemps. Alors comment est-il devenu une boule frisée ? Au départ, les ovidés ont été élevés uniquement pour leur viande, leur lait et leur peau. Puis, il y a 4 000 ans, l’homme s’est intéressé à leur laine. Au fil des croisements et sélections, les moutons se sont enveloppés d’une toison toujours plus abondante et aux fibres de plus en plus fines et frisées. Mais cette évolution s’est faite au détriment de la robustesse des troupeaux : les agneaux « frisés » résistent moins que les « poilus » aux conditions environnementales difficiles. Des chercheurs de l’Inra se sont donc attachés à identifier le gène responsable des différents types de toison. Cette découverte, publiée en 2017 dans la revue Molecular Biology Evolution, devrait permettre d’améliorer la robustesse des troupeaux français, mais aussi d’approfondir les connaissances des mécanismes de morphogenèse des poils et des cheveux. Des travaux sont en cours pour déterminer comment certaines races, comme celle de l’île de Soay (Écosse), perdent naturellement leur toison.

Article réalisé pour le Hors-Série Ca M’intéresse Questions-Réponses n°21
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